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¿Cómo y cuándo llegó el béisbol a Japón?

El béisbol en Japón es un auténtico fenómeno de masas. La calidad de sus jugadores, el poderío económico de sus principales equipos y sus colosales estadios convierten el béisbol en un deporte nacional a la altura del sumo o las carreras de caballos. ¿Pero como y cuándo llegó el béisbol a Japón?

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El origen del béisbol en Japón

El béisbol fue introducido en Japón en 1872 por Horace Wilson, un profesor estadounidense contratado por el gobierno japonés para modernizar las instituciones educativas del país tras la implantación de la Restauración Meiji. Horace Wilson, que impartía clases de inglés en la Keiko Gakko, la precursora de la Universidad de Tokio, se percató de que sus estudiantes presentaban una pésima forma física. Por eso se le ocurrió que una buena idea para completar su formación podría ser la práctica de un deporte de equipo. Fue así como los estudiantes de la Keiko Gakko empezaron a jugar al béisbol y se empezó a desarrollar un creciente interés por este deporte. Poco tiempo después se construyó un campo de béisbol dentro de la universidad y los aficionados se fueron congregando para observar los partidos con una mezcla de interés e incredulidad.

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Pero Horace Wilson no fue el único introductor del béisbol en Japón. Por aquellos años otros profesores estadounidenses que impartían clases en universidades japonesas también enseñaron este deporte en ciudades como Kumamoto, Yokohama y Kobe.

Shimbashi Athletic Club: el primer equipo de béisbol de Japón

En 1878 Hiroshi Hiraoka, un ingeniero especializado en ferrocarriles que había estudiado en Estados Unidos, fundó en Shimbashi, junto a otros compañeros ingenieros, el primer equipo de béisbol de Japón: el Simbashi Athletic Club. Shimbashi es un distrito de la inmensa ciudad de Tokio y desde allí se fue difundiendo el béisbol, por todo el país surgiendo nuevos equipos sobre todo en las escuelas y universidades. En 1882 el Shimbashi Athletic Club construyó el primer estadio de béisbol de Japón y disputó el primer partido contra el equipo Komaba No Gakko. Aunque el Shimbashi Athletic Club desapareció pocos años después, en 1886, su influencia se mantuvo durante largo tiempo y algunos de sus ex jugadores se convirtieron en los entrenadores de los nuevos equipos que fueron surgiendo a lo largo y ancho del archipiélago.

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Ichiko: la fiebre por el béisbol se desata en Japón

En 1872 la palabra “baseball” fue traducida inicialmente al japonés como “tama asobi”, aunque posteriormente, en 1885, se utilizó la expresión dakyu onigokko, y finalmente, en 1895. Kanoe Chuma, un jugador de la ciudad de Ichiko, tradujo “baseball” como yakyu y empleó esa palabra en una revista de estudiantes. Desde entonces “yakyu” se ha consolidado como la palabra que utilizan los japoneses para referirse al béisbol.

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Durante la década de 1890 el béisbol estuvo dominado por los equipos ubicados en Ichiko, una ciudad perteneciente a la prefectura de Osaka. El 23 de marzo de 1893 el equipo de Ichiko ganó a un equipo de Yokohama formado por trabajadores estadounidenses. El partido fue titular destacado en la mayoría de los periódicos de la época y la noticia de la celebración del partido se extendió por todo el país.

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El Museo del Béisbol de Tokio es un excelente lugar para conocer un poco mejor el mundo del béisbol japonés

La rivalidad entre las universidades Waseda y Keio Rivalry

En el año 1903 se celebró el primer partido entre las universidades de Waseda y de Keio Rivalry. Ambos equipos universitarios demostraron su superioridad frente a la hegemonía del equipo de Ichiko y anunciaron el inicio de una nueva etapa en la historia del béisbol en Japón, marcada por una intensa rivalidad entre los equipos de las universidades de Waseda y de Keio Rivalry. La rivalidad llegó a tal extremo que en 1906 ambas aficiones protagonizaron una sonada pelea. El suceso provocó que ambos equipos no volvieran a enfrentarse hasta el otoño de 1925.

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Durante aquellos lejanos años de los principios del siglo XX pocos imaginaban que cien años después el béisbol iba a convertirse en uno de los deportes más seguidos en Japón. Es frecuente ver a los niños jugar en los parques y a los aficionados seguir las crónicas en los periódicos mientras viajan en el metro. El béisbol y Japón son ya inseparables.

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